¿Cómo luces desde afuera de la Tierra Aurora?

Los colores brillantes verde, rojo y púrpura que cruzan el cielo durante la aparición de una aurora, es un fenómeno natural espectacular que te deja perplejo. Es una de las maravillas astronómicas que se pueden observar sobre la faz de la Tierra, pero mucho más espectacular ha de ser observarla desde una de las órbitas terrestres. Has visto alguna vez una aurora boreal o austral, y que cruce un meteoro tipo bola de fuego—más brillante que un meteoro común. Pues aquí te presento una foto que ilustra tal escenario, en donde hubiera querido estar para observarlo con mis propios ojos.
Bola de Fuego de Otoño—Aurora boreal tomada en Norway por Ole C. Salomonsen 
Las auroras son posibles gracias a la existencia de la Magnetósfera de la Tierra, la cual protege a nuestra atmósfera de ser destruida directamente por el viento solar. Sin ella no podría existir la vida que sustenta nuestro planeta azul. Las auroras se producen cuando las partículas cargadas que forman el plasma solar —iones de 73% de hidrogeno y 25 % de helio—son guiadas por el campo magnético hasta que inciden en la atmósfera en el polo norte y sur. Estas partículas chocan con los átomos o moléculas de oxigeno y nitrógeno presentes en la atmósfera, haciendo que estas emitan luz visible en varios colores. El color de la luz depende de si la interacción y procesos físicos que ocurre durante la colisión de las partículas cargadas es con átomos de oxigeno o nitrógeno.


Con el incremento de la actividad solar en el 2012, y con su máximo esperado a principios del 2013, habrá muchas auroras que observar. Pero el lugar más emocionante para observarlas seguramente no será en la Tierra. El astronauta e ingeniero de la estación espacial internacional en la misión 30, Donald Pettit, quien igual es un gran fotógrafo, tomó unos videos de auroras desde la estación.  De acuerdo con sus palabras, el estar ahí  "es como estar encogido y ponerte dentro de una lampara de neón", como si "pudiéramos volar en las auroras". Aquí les dejo unos vídeos publicados por la NASA, el primero con algunas tomas de Donald Pettit,  y el segundo de la misión 28 de la estación espacial en el 2011. Espero que la disfruten y que algún día puedan ver una en vivo, aunque sea desde la Tierra!




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